La Biopsicología como Neurociencia

El cerebro humano constituye una impresionante red intrincadas de neuronas.
La neurociencia es el estudio científico del sistema nervioso, y abarca varias disciplinas relacionadas entre sí, una de ellas la biopsicología.

El Caso de J.G., el hombre congelado en el tiempo, con capacidad intelectual excelente, agilidad mental, observador y lógico, sin dificultad para resolver problemas y asuntos complejos, pero con una extremada y sorprendente pérdida de memoria reciente.

¿Qué es biopsicología?

Es el estudio científico de la biología del comportamiento. Algunos se refieren a ella como biopsicología, biología del comportamiento o neurociencia del comportamiento. La psicología es el estudio científico del comportamiento, el estudio científico de todas las actividades manifiestas del organismo, así como de todos los procesos internos que presumiblemente subyacen a estas actividades (EJ.: aprendizaje, memoria, motivación, percepción y emoción).

El nacimiento de la biopsicología se produce a partir de la publicación de The Organization of Behavior (La organización del comportamiento) de Hebb. Hebb desarrollo la primera teoría comprensible sobre el modo en que los fenómenos psicológicos tan complejos como las percepciones, las emociones, los pensamientos y la memoria, pueden ser producidos por la actividad cerebral, teoria que hizo mucho por desacreditar la idea de que el funcionamiento psicológico es demasiado complejo como para tener sus raíces en la fisiología y la química del cerebro. Hebb basó su teoría en experimentos, tanto con seres humanos como con animales de laboratorio, en estudios clínicos y en argumentos lógicos desarrollados a partir de sus propias observaciones de la vida.

¿Qué relación existe entre la biopsicología y las otras disciplinas de la neurociencia?

Los biopsicólogos son neurocientíficos que aportan a sus investigaciones conocimientos acerca del comportamiento y de los métodos de investigación del comportamiento. El principal propósito del Sistema Nervioso consiste en producir y controlar el comportamiento.

Los biopsicólogos reúnen los conocimientos de otras disciplinas neurocientíficas y los aplican al estudio del comportamiento.

Algunas disciplinas importantes para la biopsicología:
  • Neuroanatomía: Estudio de la estructura del sistema nervioso
  • Neuroquímica: Estudio de las bases químicas de la actividad neuronal.
  • Neuroendocrinología: Estudio de las interacciones entre el sistema nervioso y el sistema endocrino.
  • Neuropatología: Estudio de los trastornos del sistema nervioso
  • Neurofarmacología: Estudio de los efectos de los fármacos sobre la actividad nerviosa
  • Neurofisiología: Estudio de las funciones y actividades del sistema nervioso.
¿Qué tipo de investigación caracteriza el enfoque biopsicológico?

Sujetos Humanos y animales

Ventajas de los humanos:
  • Pueden seguir instrucciones
  • Pueden informar acerca de sus experiencias subjetivas
  • Son a menudo mas baratos
  • Tienen cerebros humanos
¿Por qué los biopsicólogos se molestan en estudiar sujetos no humanos? La respuesta consiste en la continuidad evolutiva del cerebro humano. Los cerebros de los humanos difieren de los de otros mamíferos, principalmente en su tamaño general y en la extensión de su desarrollo cortical. Las diferencias entre los cerebros de los humanos y los de las especies relacionadas son más cuantitativas que cualitativas y por tanto muchos de los principios de la función cerebral humana se pueden deducir del estudio de no humanos.

Ventajas de los animales:
  • Los cerebros y el comportamiento de los sujetos no humanos son más simples que los de los sujetos humanos. Por ello el estudio de las especies no humanas es más proclive a revelar interacciones fundamentales entre el cerebro y la conducta.
  • Las ideas a menudo surgen del enfoque comparativo, el estudio de los procesos biológicos por medio de la comparación entre las distintas especies.
  • Motivos éticos.
Experimentos y no experimentos

La investigación biopsicológica implica estudios tanto experimentales como no experimentales. Dentro de los no experimentales tenemos los estudios cuasiexperimentales y los casos clínicos.

Experimentos: Es el método empleado por los científicos para averiguar las causas de lo que ocurre. Para dirigir un experimento con seres vivos, el investigador debe empezar por diseñar dos o más condiciones bajo las cuales el sujeto va a ser evaluado. Normalmente se evalúa a un grupo distinto de sujetos para cada una de las condiciones (diseño inter-sujetos), pero a veces es posible evaluar el mismo grupo de sujetos bajo cada una de las condiciones diferentes (diseño intra-sujetos). El investigador asigna los sujetos a las distintas condiciones, aplica los tratamientos y mide los resultados de manera que sólo exista una diferencia relevante entre las condiciones que se comparan. Esta diferencia entre las condiciones se conoce como variable independiente VI. La variable medida por el investigador para determinar el efecto de la VI es la Variable dependiente VD.

Cuando existe más de una diferencia que pueda afectar a la variable dependiente, es difícil saber si es la variable independiente o la diferencia no intencionada, Variable Extraña VE, lo que ha conducido a los efectos observados sobre la VD.

En un experimento de Lester y Gorzalka se demostró el efecto Coolidge, que es el hecho de que un macho, cuando copula, y se vuelve incapaz de continuar la copula con una pareja sexual, puede a menudo reanudarla con una nueva pareja. Argumentaron que el efecto Coolidge no había sido demostrado en hembras porque es más difícil llevar a cabo experimentos bien controlados de sus efectos en hembras, pero no porque las hembras no muestren efecto coolidge. Los machos de la mayoría de las especies de mamíferos se fatigan sexualmente antes que las hembras. En consecuencia, los intentos de evaluar el efecto coolidge en hembras se confunden a menudo con el cansancio de los machos. Cuando en medio de una cópula a una hembra se le proporciona un nuevo compañero sexual, el aumento de su receptividad sexual podría ser bien un efecto coolidge legítimo, bien una reacción al mayor vigor sexual del nuevo macho. Dado que las hembras de los mamíferos suelen mostrar poca fatiga sexual, esta variable confundida no es un problema grave para la demostración del efecto Coolidge en los machos. El procedimiento para controlar esta variable confundida, es que al mismo tiempo que un sujeto hembra copulaba con un macho (familiar), el otro macho copula con otra hembra. A continuación, a ambos machos se les dejo descansar mientras que la hembra copulaba con un tercer macho. Por último, la hembra fue probada bien con el macho familiar, bien con uno que no lo era. La VD fue el tiempo que la hembra mostraba lordosis. Las hembras respondieron de manera más vigorosa a los machos no familiares durante la tercera prueba, a pesar del hecho de que los machos, tanto familiares como no familiares, estaban igualmente fatigados y montaban a las hembras con el mismo vigor.

Estudios cuasiexperimentales: No es posible aplicar el método experimental a todos los problemas. Son estudios de grupos de sujetos que hayan sido expuestos, en la vida real, a las condiciones que le interesen al investigador. Estos estudios tienen aspecto de experimentos pero no lo son porque las variables confundidas potenciales no han sido controladas, por ejemplo, por medio de la asignación al azar de los sujetos a las distintas condiciones

Estudios clínicos o de casos: Son los estudios que se centra en solo caso o sujeto. Proporcionan una visión más profunda que la que ofrece un experimento o un estudio cuasiexperimental y constituyen una excelente fuente de hipótesis que se pueden someter a prueba. Uno de los mayores problemas que tienen es su generalización, ya que no se puede generalizar a partir de un único caso.

Investigación básica y aplicada
  • Investigación básica: esta motivada principalmente por la curiosidad del investigador, su único propósito es adquirir conocimientos
  • Investigación aplicada: Pretende aportar algún beneficio directo para la humanidad.
Muchos programas de investigación contienen elementos de ambos enfoques. Una diferencia importante entre la investigación básica y aplicada es que la básica está más sujeta a los caprichos de la política.

¿Cuáles son las ramas de la biopsicología?

Se presentan como corrientes distintas, pero hay mucho solapamiento entre ellas, y muchos biopsicólogos siguen a menudo más de una corriente.

  • Psicología Fisiológica: es la parte de la biopsicología que estudia los mecanismos neurológicos del comportamiento por medio de la manipulación directa del cerebro en experimentos controlados (métodos quirúrgicos y eléctricos). Los sujetos son casi siempre animales de laboratorio, por la manipulación directa del cerebro. Se suele dar mayor importancia a los estudios que contribuyen al desarrollo de teorías sobre el control neural del comportamiento, más que en la investigación con una utilidad práctica inmediata.
  • Psicofarmacología: Se centra en la manipulación de la actividad nerviosa y la coducta mediante fármacos. Estudia los efectos de los fármacos en el cerebro y el comportamiento. Estudian los efectos de los fármacos en animales de laboratorio y en humanos, siempre que la ética de la situación lo permita. Es investigación aplicada.
  • Neuropsicología: se centra en el estudio de los efectos psicológicos de las lesiones cerebrales en pacientes humanos. Trata casi exclusivamente con casos clínicos y con estudios cuasiexperimentales de pacientes con lesión cerebral como resultado de una enfermedad, accidente u operación quirúrgica. Es la más aplicada. Las pruebas neuropsicológicas facilitan el diagnostico y ayudan a prescribir el tratamiento adecuado.
  • Psicofisiología: Estudia la relación entre la actividad fisiológica y los procesos psicológicos en sujetos humanos. Los procedimientos son básicamente no invasivos, la actividad fisiológica se registra a partir de la superficie del cuerpo. La medida habitual es el electroencefalograma (EEG) del cuero cabelludo. Otras medidas psicofisiológicas habituales son la tensión muscular, el movimiento ocular y varios tipos de actividad del sistema nervioso autónomo (SNA) o neurovegetativo, que es la parte del sistema nervioso que regula el ambiente interno. La mayoría de las investigaciones psicofisiológicas se centran en el conocimiento de la fisiología de procesos psicológicos como la atención, la emoción y el procesamiento de la información, pero también existe una serie de aplicaciones clínicas del método psicofisiológico; experimentos en esquizofrénicos que tienen dificultades a la hora de seguir objetos en movimiento con la vista.
  • Neurociencia cognitiva: estudia las bases neurales de la cognición, término que suele referirse a los procesos intelectuales superiores, como el pensamiento, la memoria, la atención y procesos de percepción complejos. Implica a sujetos humanos y su método es un registro no invasivo, el método principal es la imagen funcional del cerebro. La mayor parte de la investigación en neurociencia cognitiva consiste en una colaboración interdisciplinaria. Su principal método es la neuroimagen funcional del cerebro (imágenes que registran la actividad del cerebro humano in vivo, mientras los sujetos se dedican a una actividad cognitiva determinada).
  • Psicología comparada: aborda de manera general la biología del comportamiento. Compara el comportamiento de distintas especies y se centra en la genética, la evolución y la adaptabilidad del comportamiento. Se han centrado en la investigación experimental de la conducta animal en condiciones de laboratorio controladas y modernamente incluye los estudios etológicos, los estudios del comportamiento animal en su ambiente natural.
Actividades convergentes: ¿Cómo trabajan juntos los biopsicólogos?

Los principales temas de la biopsicología rara vez son resueltos por un único experimento, ni por una serie de experimentos del mismo enfoque. El progreso es más rápido cuando los distintos enfoques se centran en un único problema, de modo que los puntos fuertes de uno de los enfoques compensen los puntos débiles de los otros, esto se denomina actividad convergente.

Deducción científica: ¿Cómo estudian los biopsicólogos el funcionamiento inobservable del cerebro?

La deducción científica constituye el método fundamental de la biopsicología. Uno de sus principales logros consiste en caracterizar, a través de métodos empíricos, los procesos inobservables por los que el sistema nervioso controla la conducta. El método empírico que emplean los biopsicólogos es la deducción científica. Los científicos miden cuidadosamente los sucesos clave que observan y emplean dichas medidas como base para deducir, de manera lógica, la naturaleza de los sucesos que no pueden observar.

Juicio crítico sobre las tesis biopsicológicas

Es importante reflexionar de modo eficaz sobre la información biopsicológica, desarrollar la capacidad de pensamiento crítico y de evaluar tesis científicas identificando posibles omisiones o puntos débiles en las pruebas.

El primer paso para juzgar la validez de cualquier tesis científica es comprobar si la tesis y la investigación en que se basa se han publicado o no en una revista científica acreditada, puesto que para ser publicada en una revista científica de prestigio, un artículo ha de ser primero revisado por especialistas en el campo, quienes deciden si es de calidad, aunque esto no garantiza que estén libres de errores que han pasado desapercibidos.

Cuando se hacen estudios hay que tener en cuenta que si existen varias interpretaciones posibles de una misma observación de un comportamiento, existe una regla que consiste en darle preferencia a la más sencilla, esta regla se conoce como Canon de Morgan.
Si se establecen generalizaciones a partir de casos únicos, no se esta haciendo buena ciencia, ejemplo de lobotomía.

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